공포: "살인 저택"에 살던 연쇄살인마

지금껏 수많은 공포 소설과 영화가 세상에 나왔으며, 꾸준히 사랑받고 있다. 현실에 있을 법하지 않은, 손에 땀을 쥐게 하는 공포는 그야말로 치명적인 매력이 있다. 저 세상에서 찾아온 무시무시한 괴물이나 귀신을 대놓고 보여주는 호러물도 있지만, 뭐니뭐니해도 가장 소름끼치는 건 우리 주변에 숨어있는 사람의 탈을 쓴 악마를 다룬 이야기다. 그런데, 영화보다 더 소름끼치는 일이 실제로 미국에서 일어났었다. 헨리 하워드 홈스(Henry Howard Holmes). 어지간한 호러물과는 비교도 할 수 없는 범죄를 저질렀던, 이 악랄한 연쇄살인마의 이야기를 들어보자.

홈스는 1860년 뉴햄프셔에서 태어났다. 21살 때 의대에 입학한 그는 앞으로 전개될 극랄한 범죄에 필요한 온갖 지식 및 훈련을 습득했다. 첫 부인과의 결혼은 얼마 가지 않아 깨졌고, 두 번째, 세 번째도 마찬가지였다. 말끔하고 매력적인 용모로 젊은 여성들의 마음을 사로잡았던 청년 홈스. 그러나 그와 만났던 여자들은 얼마 안 가 종적을 감추고 사라지곤 했다. 

사기꾼 기질이 다분했던 홈스는 여기저기에서 사기 친 돈으로 상당한 부를 쌓았다. 이후 시카고로 이주한 그는 범죄에 최적화된 집을 짓고 악명높은 살인마로 이름을 떨치게 된다.

1893년에 개최될 세계 대박람회를 앞두고, 홈스는 투자자들을 꾀어 모은 자금으로 최고급 수준의 호텔을 짓기 시작했다. 그러나 투자자들은 호텔 깊숙이 숨겨진 비밀의 방과 지하 고문실, 피해자 시신을 운반할 비밀 통로 등에 대해서는 까맣게 모르고 있었다. 숨겨진 다락은 시신을 토막내 강력한 산에 담가 녹여버릴 장소로 쓰일 예정이었다. 호텔 건축 기간 내내, 홈스는 이 비밀스러운 공간이 탄로날 것을 대비해 한시도 감시의 눈초리를 게을리하지 않았다.

마침내 호텔이 완공돼 문을 열자, 홈스는 혼자 여행하는 젊은 여성들에게 접근해 저렴한 잠자리와 일거리 제공을 조건으로 불러들였다. 일단 호텔에 발을 들인 여성들은 독 안에 든 쥐나 다름없었다. 그녀들 대부분이 흔적도 없이 자취를 감췄고, 그들이 당했던 끔찍한 범죄는 훨씬 나중에서야 밝혀졌다. 홈스는 사로잡은 여성들을 고문실로 끌고가 묶어두었으며, 칼과 염산, 쇠고리 등으로 잔인하게 학대했다. 가스실까지 만들었던 홈스는 질식사하는 여성들의 처참한 고문 장면을 벽에 난 작은 구멍으로 조용히 지켜보았다. 

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피해자 여성 중에 홈스와 바람피웠던 유부녀가 한 명 있었다. 그녀는 바람핀 사실이 남편에게 들통나자, 여덟 살 난 딸과 함께 홈스의 호텔로 옮겨 와 거기에서 크리스마스를 보내기로 했다. 그러나 어느 날 밤, 홈스는 그녀와 딸을 은밀한 고문실로 데려갔고, 이후 모녀의 행방은 묘연해졌다. 

peep hole

의학을 전공한 홈스는 범죄를 저지르기에 충분한 지식과 경험을 가지고 있었다. 시신을 토막내고 감쪽같이 처리하는 데 탁월했다. 그는 자신이 붙잡힐 거란 생각은 꿈에도 않았고, 현지 대학에 피해자 유골을 팔아넘기는 여유까지 보였다.

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실제로 홈스의 범죄행각은 수년간 알려지지 않고 자행되었다. 마침내 그가 체포된 계기는 전혀 다른 문제에서 비롯됐다. 연쇄 살인에 바쁜 틈틈이 대규모의 보험 사기를 진행했던 그는 사기 공범자 중 한 사람을 쳐서 숨지게 한 죄로 체포됐다. 이후, 홈스의 사기 행각을 알게 된 경찰은 더 많은 증거 수집을 위해 그의 호텔을 수색하던 중 끔찍한 비밀을 파헤쳐냈다. 이어진 심문 결과, 홈스는 추가 27명의 살인죄를 인정하기에 이르렀다.

홈스는 범행 자백을 무효화하기 위해 온갖 노력을 기울였지만, 결국 유죄 판결을 받고 교수형을 선고받았다. 1896년 5월 7일, 그는 교수대로 끌려가 죽음을 맞이했다. 그가 살해한 피해자 수는 정확히 알려진 바가 없지만, 최소 27명에서 많게는 200여 명 정도로 추정된다. 어쨌든 한 가지는 확실하다. 헨리 하워드 홈스는 실존하는 가장 잔인한 연쇄 살인마 중 하나이다.

홈스의 "살인 저택"은 이후 박물관으로 쓰일 예정이었지만, 미심쩍은 화재 사고가 나는 바람에 깡그리 타버렸다. 그의 흔적은 잿더미 속에 사라져버렸지만, 그가 저질렀던 피비린내 나는 범죄는 미국 역사상 가장 잔혹한 전설로 기억되고 있다.

 

소스:

Teepr, Wikipedia

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