다운증후군에 걸렸다는 이유로 파티에 초대받지 못한 소년

캐나다에 사는 제니퍼 엥겔(Jennifer Engele)은 아들 소여(Sawyer)가 반 친구의 생일파티에 초대받지 못했다는 것을 알고 분노했다. 제니퍼는 곧바로 생일을 맞은 친구의 부모에게 편지를 써서 페이스북에 올렸다. 얼핏 보면, 제니퍼가 과민반응을 하는 것처럼 보일 수도 있다. 그러나 아들 소여가 다운증후군을 앓고 있고, 유일하게 파티에 초대받지 못했다는 사실을 알고 나면 수긍이 간다.

제니퍼는 서글픈 동시에 화가 났다.

"실수로 이름이 빠진 것이 아니라, 의도적으로 내 아이만 제외된 것으로 보입니다."

소여는 파티를 작게 치르자는 부모의 뜻에 따라 친한 친구 몇 명만을 초대해 생일파티를 열었지만, 이 소년은 소여를 제외한 반 친구 22명 모두를 초대했다. 소여는 매우 착하고 행복한 소년이다. 그의 엄마에 따르면 소여는 절대 반 친구들에게 나쁜 짓을 한 적도 없고, 모두와 원만하게 지냈다. 남들과 조금 다르다는 이유로 아들이 홀로 파티에서 제외됐다는 사실이 믿기지 않았다.

제니퍼는 다운증후군을 앓는 아이에 대해 아는 것도 없으면서 겁부터 내는 사람들이 문제라고 생각했다.

"다운증후군에 대해 조금 더 알고 계셨다면 이런 결정은 내리지 않으셨을 텐데요."

제니퍼 또한 처음에는 다운증후군에 대한 막연한 두려움이 있었다. 다른 아이들이 소여와 놀려고 하지 않으면 어쩌나 하는 편견에 사로잡힌 적도 있었다. 소여가 다른 형제 자매들과 자연스레 어울리는 모습을 본 후에야, 비로소 모든 근심이 사라졌다. 물론, 이해할 수 없는 방식으로 행동할 때도 있지만, 여느 아이들과 똑같이 꿈과 소망을 품고 산다. 제니퍼는 이어서 편지를 썼다.

 "다운증후군 환자도 당신이나 제가 원하는 것과 같은 것을 원합니다. 돈독한 인간관계를 쌓고, 사랑받고, 함께하고, 의미 있는 삶을 살고, 생일파티에 가기를 원하지요."

제니퍼는 소년의 부모에게 아들과 마주 앉아 이야기를 해보기를 부탁했다.

"부모로서, 우린 아이들이 인기도 많고, 친구도 많고 외톨이가 되지 않기를 바라죠. 아이가 아직 어려서 온전히 이해는 못 하더라도, 우리가 본보기가 되어 격려해주고 바른 선택을 할 수 있도록 이끌어줄 수 있지 않을까요."

제니퍼는 이 두 아이가 서로를 알아갈 기회를 얻는다면 좋은 친구가 될 수 있을 것이라 확신한다.

지난 해에도 소여는 생일파티에 초대받은 적이 거의 없다. 이제 제니퍼는 자신에게도 어느 정도 책임이 있다고 느낀다. 그녀는 학교에 가서 아이의 상태를 설명한 적이 없었다고 한다.

"다운증후군을 앓는 아이의 부모들은 보통 학기 초에 학교를 찾아가 아이에 대한 설명을 하곤 합니다만, 저는 그런 적이 없어요. 소여는 제게 언제나 소여일 뿐이니까요. 여태껏 반 친구들에게 굳이 다운증후군에 대해 설명할 필요성을 느끼지 못했어요. 아이에게 상처가 될 수 있음을 지금에야 알았네요."

제니퍼는 이 일을 좀 더 일찍 하지 않았음을 후회한다. 소여의 반 친구들과 학부모에게 다운증후군에 관해 설명할 시간을 가졌다면, 이런 상황까지 오지 않았을지도 모르기 때문이다. 조만한 함께 하는 자리를 갖자는 초대를 끝으로, 제니퍼는 이 마음을 울리는 편지를 끝마쳤다.

현재까지 페이스북에 올라온 제니퍼의 편지에 3만4천 명이 넘는 사람들이 '좋아요'를 눌렀으며, 전 세계에 널리 공유되고 있다. 제니퍼는 자신을 응원하는 수많은 독자에게 감사를 표하며, 소여 반 친구의 학부모 중 하나가 이 편지를 읽고 바로 제니퍼의 부탁에 응했다는 사실도 새로 알렸다. 그 부모는 아들과 마주앉아서 다운증후군에 대해 차근차근 설명하고 소여의 행동을 이해시켰다. 부모와 대화를 마친 소년은 자신의 생일파티에 소여를 초대했다. 초대받은 소여가 뛸 듯이 기뻐한 것은 물론이다!

이 이야기는 다운증후군이라는 장애를 앓는 아이의 부모와 그렇지 않은 부모가 서로 마음을 터놓고 이야기를 나누도록 격려하고 있습니다. 두려움과 편견이 깨져야만, 다운증후군을 앓는 어린이들이 학교와 나아가 사회에 완벽하게 적응할 수 있습니다. 오늘, 아이들과 나누는 간단한 대화로 아름다운 변화에 동참해주세요.

소스:

abcnews

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