얼굴 이식에 성공한 남성, 새로운 인생을 살다

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앤디(Andy Sandness)와 칼렌(Calen Ross)은 실제로 만난 적은 없지만, 공통점이 하나 있었다. 둘 다 자연과 개를 사랑하고, 낚시와 사냥을 즐기는 건장한 남성이었다. 하지만, 두 사람 모두 악마 같은 병마와 싸우며 지쳐가고 있었다. 어느 날, 놀랍게도 운명은 예상치 못한 곳으로 두 사람을 안내했다.

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젊은 두 사람이 앓던 병은 바로 우울증. 앤디(위)와 칼렌은 심각한 우울증에 시달렸고, 두 사람 모두 스스로 목숨을 끊기로 마음먹었다. 당시 칼렌의 아내, 릴리(Lilly)의 뱃속에서는 첫째 아이가 자라고 있었다. 그런데도 괴로움을 떨치지 못한 21살의 칼렌은 총을 머리에 겨누고 자살했다.

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앤디 역시 자살을 결심했지만, 그의 자살 시도는 예기치 못한 결과를 초래했다. 2006년, 크리스마스를 앞두고 총으로 자살을 시도한 32살의 앤디. 하지만, 운이 좋게도 그는 살아남았고, 눈을 떴을 때, 얼굴 반쪽이 완전히 사라진 상태였다.

코와 턱 대부분이 얼굴에서 없어졌다. 8차례의 재건 수술 끝에서야 그는 병원에서 퇴원할 수 있었다. 코가 있던 자리에 난 구멍은 흉측한 보철로 메워졌고, 입이 있던 자리엔 동전 크기만 한 작은 구멍이 겨우 남아 있을 뿐이었다.

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흉측한 모습을 보이기 싫어, 앤디는 공공장소에 나가는 것을 꺼렸다. 특히 아이들을 보면 곧바로 피해버렸다. 어린이들에게 겁을 주거나, 반대로 놀림거리가 되고 싶지 않았기 때문이다. 그렇게 앤디는 스스로를 철저하게 고립시켰다. 

예비 아빠 칼렌의 자살은 앤디가 끔찍한 사고를 당한 10년 뒤에 일어났다. 그런데 말 못할 비극 가운데 한 줄기 희망이 찾아왔다. 당시 앤디는 얼굴 이식 대기자 명단에 이름을 올린 상황이었고, 칼렌은 장기 기증자였다. 칼렌의 아내 릴리의 동의를 얻어, 앤디는 마침내 고대하던 이식수술을 받게 되었다.

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얼굴 이식은 정교한 기술이 요구되는 까다로운 수술인 만큼, 여러 전문의들에 의해 무려 56시간이나 계속되었다. 다행히 결과는 성공적이었고, 앤디는 칼렌의 얼굴 아랫부분 전체를 이식받았다.

이식된 부위는 코와 광대뼈, 턱, 입술, 뺨, 심지어 치아까지 포함했다. 물론 앤디의 몸이 이식된 칼렌의 얼굴을 거부 반응 없이 받아들이기 위해선, 미세한 신경 조직과 근육까지 제대로 이식되어야 했다.

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3주의 시간이 지났고, 앤디는 수술 후 처음으로 거울을 보았다. 비록 붓기가 다 가라앉지는 않았지만, 수술 결과는 놀라웠다. 그는 "예상했던 것보다 대단히 만족스럽다"며 감격에 젖어 말했다.

이후 몇 달에 걸쳐 언어 치료와 물리치료가 진행되었다. 또한 거부 반응을 막기 위해, 앤디는 평생 약을 복용해야 한다. 

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그 사이 칼렌의 가족은 앤디와 연락이 닿았고, 앤디와 함께 세상을 떠난 칼렌의 기억을 나눴다. 앤디는 칼렌과 자신이 야외 활동을 즐겼다는 공통점에 놀랐다. 자신의 몸에 들어온 칼렌의 일부가 계속해서 취미 활동을 즐기기 바란다고 밝혔다.

칼렌의 아내, 릴리 역시 새로 태어난 아기에게 아빠의 선행으로 누군가가 새 삶을 살게 되었다는 사실을 자랑스럽게 말할 수 있어 기쁘다고 전했다.

수술 후 8달이 흘렀다. 놀랍도록 회복한 앤디의 현재 모습은 보는 사람으로 하여금 감탄을 자아낸다.

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감동적인 앤디의 이야기는 이곳에서 자세히 확인할 수 있다.

앤디와 칼렌의 이야기는 현대 의학이 가진 놀라운 가능성만을 보여주는 게 아닙니다. 두 비극이 만나 예기치 못한 결과를 낳았고, 그곳에는 치유와 희망이 있었습니다.

삶은 언제나 우리를 예상치 못한 곳으로 인도합니다. 가슴이 따뜻해지는 앤디의 사연을 모두와 공유해 주세요.

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