아이 셋을 입양한 부부, 네 번째 아이는 어떻게 했을까.

이 사연을 읽으면, 가족이란 때론 우리가 상상하는 범주를 벗어날 수도 있다는 것을 알게 된다.

줄리아 워싱턴(Julia Washington)과 남편은 슬하에 딸 둘을 뒀고, 아이 하나를 더 입양하기로 결심했다. 고아가 된 아이에게 새로운 가족을 만들어주고 싶었기 때문이다. 

Youtube/ABC NEWS

삼형제인 마이클(Michael), 제스(Jess), 캠던(Camden)은 고아원에서 함께 살고 있었다. 6살인 마이클은 자신이 두 동생을 지켜야 한다고 생각했다.  특히 소아 뇌성마비를 앓고 있는 제스는 더욱 형의 도움이 필요했다. 이 병은 점차 근육을 경직시켜 사지를 제대로 움직일 수가 없고, 뇌성마비 환자인 아이가 입양되는 것은 드문 일이었다. 그러나 워싱턴 부부는 이 아이들에 대한 얘기를 듣는 순간 바로 마음을 정했다. 셋 중에 한 아이만 집으로 데려갈 수는 없다고. 설령 그들이 하나만 입양하려 해도 삼형제는 떨어지지 않으려고 했을 것이다. 

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결국 이들은 셋을 한꺼번에 입양했고, 4인 가족은 순식간에 7인 가족으로 불어났다. 쉬운 일은 아니었다. 특히 몸이 아픈 제스는 더 많은 보살핌을 필요로 했다. 하지만 줄리아와 남편은 아들 셋을 얻게 돼 무척 기뻤다. 7명이 함께 기쁨을 나누던 순간, 고아원에서 한 통의 전화가 걸려왔다. 그리고 줄리아는 일라이자(Elijah)의 존재를 알게 됐다. 

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생후 17개월 된 아기 일라이자는 삼형제의 동생이었다. 아직 어렸던 탓에 삼형제가 있던 고아원에서 1천600km 떨어진 영유아 전담 고아원에 맡겨졌던 것이다. 이 어린 아이가 이미 형들과 한참 떨어져 지냈다는 사실에 줄리아는 가슴이 먹먹했다. 하지만 그녀가 뭘 할 수 있을까? 

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고아원 측은 그녀에게 혹시 일라이자도 입양할 의향이 있는지 물었다. 줄리아도 정말 그렇게 하고 싶었지만 6번째 아이를, 그것도 아주 어린 아기를 데려온다는 것은 너무 큰 부담이었다. 그녀는 이미 장애를 가진 아들을 보살피느라 정신이 없었고, 과연 6번째 아이를 잘 보살필 수 있을지 걱정스러웠다. 하지만 한 가지는 분명했다. 일라이자처럼 작고 예쁜 아기는 금방 누군가 데려갈 거라는 것. 그럼 일라이자는 형들과 멀리 떨어져 살게 될 가능성이 컸다. 서로 다시 만날 수나 있을까? 막내라는 이유만으로 다른 형제들과 헤어져야 한다니 이게 합당한 일인가? 

그때 줄리아에게 한 가지 방법이 떠올랐고 이웃에 사는 친구, 제이 휴스턴(Jay Houston)에게 전화를 걸었다. 

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제이는 입양아였고, 지금은 행복한 결혼 생활을 하고 있다. 남편과의 사이에서 아이 둘을 낳은 그녀는 이미 4명의 아이를 입양한 상태였다. 아이들에게 가족이 얼마나 중요한지 몸소 체험했기 때문이다.  

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줄리아는 절친인 제이에게 혹시 일라이자를 입양해 형들과 가까이서 살게 해줄 수 있는지 물어봤다. 

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결정을 내리기까지는 그리 오랜 시간이 걸리지 않았다. 제이와 남편은 서둘러 입양에 필요한 서류들을 제출했다. 두 사람은 이미 훌륭한 양부모라는 점이 입증됐기에 입양 기관에서도 기꺼이 꼬마 소년을 보내주기로 했다. 다시금 엄마가 된 두 사람은 사형제가 형제로 자라게 해주는 한편 두 집을 모두 자기 집으로 생각할 수 있도록 배려하자고 굳게 약속했다. 

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그리고 일라이자는 휴스턴 가족의 일원이 됐다. 마이클과 제스, 캠던도 일라이자가 자신들의 동생이라는 것을 알았다. 

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이 열 두 명의 아이들은, 핏줄로 이어져 있는지와 상관 없이, 모두 사랑과 관심을 듬뿍 받고 있다. 두 가족은 종종 함께 시간을 보내며 사형제가 가능한 자주 만나도록 하고 있다. 한 동네에 살고 있기 때문에 서로 왔다 갔다하는 것은 전혀 문제가 되지 않는다! 이들은 별개의 두 가정이 아니라 사랑과 특별한 인연으로 뭉친 하나의 대가족이 됐다. 

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아래 동영상에서 이들의 훈훈한 사연을 확인할 수 있다. 

이것이야말로 4형제에게는 최고의 해피엔딩!

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